¿Qué es la leche A2 y por qué podría revolucionar la industria láctea?

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Se espera que el mercado de la leche A2 en América Latina crezca a una tasa anual del 3,20 % entre 2023-2028. A nivel mundial, el mercado de la leche A2 supera los $2.000 millones de dólares. 

El  consumo y producción de leche han experimentado cambios significativos en las últimas décadas. Según datos de la FAO, a nivel global, la producción de leche ha aumentado constantemente, presentando un crecimiento del 59 % entre 1988 y 2018, con una producción cercana a los 843 millones de toneladas. Para 2020, esta cifra se situó en 852 millones.

El comportamiento en América Latina no ha sido distinto. Según esta misma entidad, entre 2009 y 2018, la producción láctea en la región aumentó un 38 %. No obstante, a partir de 2020, en regiones como Europa y América del Norte la industria ha presentando una desaceleración, debido a que un grupo cada vez más creciente de consumidores ha migrado a bebidas a base de granos, que son a menudo presentadas como unas opciones más saludables y sostenibles. 

Ante lo anterior, el sector lácteo necesita encontrar formas de aumentar la rentabilidad y ampliar su portafolio, atendiendo a las demandas y preocupaciones de los consumidores, que incluyen, en otras, intolerancia o reacciones adversas al consumo de leche y sus derivados. 

Y es que según investigaciones recientes, el malestar digestivo se asocia principalmente a la mala absorción de lactosa, que afecta a aproximadamente el 65 % de la población adulta en todo el mundo. 

Otra alternativa para el sector es aumentar la rentabilidad de su portafolio, desarrollando productos diferenciados con un mayor valor añadido y beneficios asociados para la salud. 

Y es precisamente en este escenario donde la leche A2 ha ganado popularidad en los últimos años, presentada como una mejor opción para los consumidores y con unas características tecnológicas y nutricionales distintivas frente a la variante más popular, la leche A1. 

A continuación, presentamos todo lo que debe conocer sobre la leche A2 y porque está revolucionando la industria láctea en Asia y Oceanía, además del impacto que podría tener América Latina en los próximos años. 

¿Qué es la leche A2 y cuál es su origen?

De forma general, la leche está compuesta entre un 87-88 % de agua y un 12-13 % de sólidos, incluyendo lactosa, grasa, proteína, y minerales. De los nutrientes, el 80% de la proteína consiste en la caseína, de la cual el 30-35 % es beta-caseína, que se divide en: A1 y A2.

Estas son sus principales características:

  • Beta-caseína A1: La leche de razas de vacas que se originaron en el norte de Europa generalmente tiene un alto contenido de beta-caseína A1. Estas razas incluyen Holstein, Friesian, Ayrshire y British Shorthorn.
  • Beta-caseína A2: La leche con alto contenido de beta-caseína A2 se encuentra principalmente en razas que se originaron en las Islas del Canal y el sur de Francia. Estos incluyen vacas Guernsey, Jersey, Charolais y Limousin.

Sin conocer con total certeza la causa, hace miles de años se produjo una transformación genética que permitió que parte de las razas lecheras  pasaran de producir beta-caseína A2 a producir beta-caseína A1. Esto se ha replicado hasta convertirse en casi una norma en occidente, sin embargo,  aún persisten  razas, como las descritas anteriormente, con la habilidad de producir beta-caseína A2.

Se ha afirmado que la leche A2 es:

  • Más saludable
  • Contiene una mayor cantidad de nutrientes
  • Ofrece una mejor digestión
  • Menor probabilidad de causar una intolerancia alimentaria

Sin embargo, ¿cuáles son los argumentos que podrían dar sustento a estas afirmaciones? 

Propiedades de la leche A2

La leche A2 es vital para la nutrición infantil.

Las principales propiedades atribuidas a la leche A2 incluyen un mayor valor nutricional, la posibilidad de tratar el síndrome del intestino irritable y una mejor digestibilidad. 

Estudios también han evidencia que la leche A2 contiene importantes nutrientes como: grasas, proteínas, vitamina A, calcio, magnesio y vitaminas B:

  • Posee vitaminas solubles en agua, como B1, B2, B3 y B6, y gamas completas de la mayor parte de las vitaminas liposolubles, como A, D, E y K. 
  • Brinda beneficios adicionales para la salud, como una mayor facilidad para ser digerido, mejor metabolismo y aumento de la energía.
  • Es una fuente natural de calcio, magnesio, fósforo y potasio. 
  • Contiene ácidos grasos saludables, como ácido linoleico conjugado (CLA) y ácido araquidónico (ARA). Estos ácidos grasos saludables ayudan en el desarrollo de la piel, el sistema inmunológico y un cerebro saludable.

La composición de las proteínas juega un papel importante en las características tecnológicas y nutricionales de la leche. Es bien sabido que las proporciones de caseína y proteínas de suero son un factor clave en los procesos de producción de productos lácteos, como la fabricación de queso. 

Varias investigaciones han evaluado en gran detalle los efectos de las variaciones de la proteína en la composición, el perfil y las propiedades de coagulación. 

Los resultados han arrojado que la leche A2  tiene un mayor porcentaje de proteínas y grasa total que la leche A1. También tiene una mayor cantidad de leucina, pero un contenido de aminoácidos general más bajo. 

Se ha encontrado además que la variante A2 tiene diámetros de grasa globulares más bajos que la A1, y un mayor contenido de ácidos grasos poliinsaturados. Estas diferencias también influyen en el desarrollo de productos lácteos, como la formación de cuajadas, geles y el tamaño de sus poros. 

The a2 Milk Company y el mercado mundial de la leche A2

The A2 Milk Company es una de las compañías neozelandesas más exitosas de la historia.

El mercado de la leche A2 ha experimentado un incremento significativo en los últimos años, en gran parte debido a la expansión de la compañía neozelandesa, The A2 Milk Company, quien, con la comercialización de productos lácteos sin la variante A1 de beta-caseína, abrió las puertas al desarrollo de una industria dirigida a aumentar el consumo de producto lácteos. Esta tendencia de mercado se ha extendido a otros lugares como América del Norte, Europa y China, teniendo una alta demanda entre los usuarios por sus anunciados beneficios. 

The a2 Milk Company es en la actualidad la compañía cotizada más grande de Nueva Zelanda por valor, logrando en 2022 ingresos por $1.446 millones de dólares, un incremento del 19 % frente a 2021, y con un Ebitda de 196 millones de dólares, lo que se tradujo en un crecimiento del 59 % frente al año completamente anterior. 

Los ingredientes de su historia de éxito son ingresos y ganancias que han superado las expectativas, y un fuerte crecimiento en la participación en el lucrativo mercado chino de fórmulas lácteas para bebés, que supera los $20 mil millones de dólares. 

Solo entre 2015 y 2020, The a2 Milk Company aumentó sus ingresos en un 1.000 % y sus beneficios operativos en un 46.000 %.

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El crecimiento sostenido de esta compañía refleja las estimaciones positivas para el mercado de leche A2 a nivel mundial. Según una investigación adelantada por Custom Market Insights, se espera que entre 2022 y 2030 el mercado de leche A2 crezca a una tasa anual cercana al 8 %, pasando de $2.200 millones de dólares a $4.800 millones para 2030.

En América Latina, el mercado de leche A2 alcanzó los $170 millones de dólares en 2021, y se prevé crecimientos anuales del 3,5 % en los próximos cinco años, impulsado principalmente por Brasil, país donde este producto ha despertando un mayor interés, gracias a movimientos como 'Beba Mais Leite', el cual están promoviendo los beneficios de la leche, incluida la leche A2, y otros productos lácteos.
 

La Ruidosa, pionera en la producción de leche A2 en Colombia

En Colombia se comercializa leche A2 bajo la marca SanOrigen.

Ubicada en el municipio de Palestina, en el departamento de Caldas, la finca La Ruidosa se ha especializado en la producción de leche A2, pionera en Colombia, luego de un extenso trabajo genético liderado por su propietario, Alberto Hoyos, gracias al cual alcanzó una certificación internacional que avala que su ganado, de las razas Girolando y Blanco Orejinegro, no ha sufrido modificaciones genéticas.

Así lo describió el ganadero y veterinario Hoyos en entrevista con IAlimentos: “Realizamos una identificación de los animales de nuestro hato a través de una secuenciación genómica para conocer  el tipo de proteína que producían. Posteriormente, seleccionamos aquellas parejas que podrían producir beta-caseína A2 y multiplicamos solamente ese tipo de vacas”. 

En la actualidad, de los 1.000 animales que conforman su hato, 700 producen leche A2, alcanzando los 4.000 litros diarios.  El objetivo de Hoyos es producir una leche nutracéutica, es decir, un alimento que además del aporte nutricional, impacte positivamente en la salud de los consumidores.

Para lograrlo, se encuentran realizando importantes esfuerzos en la alimentación con el objetivo de elevar los ácidos grasos insaturados, como el ácido linoleico conjugado.

El sueño de producir leche A2 inició hace 15 años, cuando el ganadero Hoyos conoció de las bondades de esta leche en Brasil. Hoy su leche es comercializada a través de su marca SanOrigen,  a un precio 9.000 por litro, un valor distintivo a la leche tradicional, pero que responde a la infraestructura necesaria para su producción. 

“A la leche se le destruyó todo su valor como alimento, al convertirse en el producto gancho de las grandes superficies. Por eso no hemos querido entrar en una competencia por precio, al contrario, le hemos dado el valor para que quien se involucre en la cadena tenga los ingresos suficientes para garantizar la calidad que requiere un producto de esta categoría” resaltó Hoyos.

El ganadero reconoció que en Colombia la leche A2 es algo muy nuevo y desconocido, incluso para la misma industria láctea, sin embargo, a su juicio, esta deberá ser el futuro de la producción, y requerirá, principalmente, de educación para el consumidor y el productor.

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