El poder de los sueños

Con el lema “orgullosamente colombiana” Quala cumple sus 30 años en medio de aprendizajes y retos como parte de la consolidación de la empresa en el continente.

Michael de Rhodes, presidente y fundador de Quala lleva tres décadas al frente de la compañía en expansión. En entrevista con IAlimentos el reconocido líder empresarial habló de lo que ha significado construir una de las empresas más sólidas del continente en el mercado de los productos masivos. Entre sus logros se destaca el ser la mejor empresa para trabajar en dos de los seis países donde está presente, ser reconocida como una de las 100 mejores empresas en América Latina y en su país de origen compite con talento humano cien por ciento colombiano.

IAlimentos: Sin lugar a dudas Insta Crem es el inicio de esta historia y uno de los productos más consolidados en el mercado ¿Pero qué significado tiene para usted un producto como este

Michael de Rhodes: Un significado enorme en el sentido por ser nuestro primer producto y que inició con poco capital, debíamos tener éxito, sino seguramente tendríamos que cerrar y dimos todo lo que teníamos a nuestro alcance para lograrlo. La marca nos selló un camino en el uso de marcas descriptivas El tema surgió de la necesidad de muestrear en forma masiva nuestro Instacrem, ya que el uso de una crema en polvo para el café no era en ese momento conocida.

Pero dadas nuestras limitaciones de capital, decidimos hacerlo con la venta a las empresas y organizaciones que ofrecían café a sus empleados. Dada su posición de no encarecer su cuenta de cafetería decidimos venderlo directamente a los empleados para que probaran el producto, algo que dio resultado. Les encantó pero tenían un argumento para evadir al vendedor afirmando que no tenían dinero. Para hacerle frente a esa situación nos fuimos con una respuesta contundente: “no importa, si no tienen dinero nos pagan después”.

Sin pensarlo con mucha claridad nos introdujimos en una venta a crédito y el resultado fue impresionante porque la gente en realidad cumplía con los pagos. Se encariñaron con los vendedores que les llevaban las bolsas de Insta Crem a las oficinas y el producto se dio a conocer de una forma importante e inusual. Se transformó en una venta con rentabilidad y así nació una marca poderosa. Lo significativo de esta historia es que muestra claramente la idea de cómo se puede revolucionar en cualquier cosa y en este caso le dimos forma a una operación de ventas que más adelante con productos como Bon Ice se construyen alternativas distintas a la operación tradicional.

IA: ¿Cuál es la estrategia para llevar las banderas de una compañía como Quala que se identifica por su constante crecimiento durante sus 30 años de vida

MDR: La primera pregunta que nos hacíamos hace 30 años era qué oportunidades podía tener una compañía colombiana enfrentándose a grandes multinacionales. Teníamos tres pilares que se mantienen en el tiempo: el primero era probar un modelo estratégico claro, ese modelo era simple donde la oportunidad más importante es el conocimiento y el entendimiento del consumidor local a profundidad. El segundo elemento es la agilidad, porque generalmente las multinacionales tienen un proceso bastante complejo en la toma de decisiones.

Y el tercer pilar era la posibilidad de crear un equipo humano excepcional, partiendo del hecho de que la gran mayoría de nuestros competidores eran multinacionales donde muchos de sus conocimientos, experiencias y formas de hacer las cosas, venía de sus casas matrices, mientras que en nuestro caso todo esto lo tendríamos que hacer nosotros mismos, lo cual es más formativo y más inspirador sin desconocer que las conclusiones son más ajustadas a nuestro mercado.

Al no existir ninguna organización sobre la cual apoyarnos, la participación comprometida de cada miembro era y sigue siendo indispensable ya que la compañía la vamos construyendo entre todos. Este tercer pilar, ya en la práctica se convirtió en una cultura organizacional muy especial, responsable de todos nuestros éxitos incluyendo la obtención del primer lugar de las mejores empresas para trabajar reconocido por el Great Place to Work Institute. Aunque hoy 30 años después de arrancar la compañía también podemos decir que hay otros objetivos que también se han cumplido.

IA: ¿Cuáles han sido esos objetivos

MDR: La creación masiva de empleo. En Quala siempre hemos visto esto como un indicador, porque demuestra nuestro crecimiento, desarrollo y competitividad y me atrevería a decir que es nuestrocumplimiento con el país. El otro objetivo que nos habíamos puesto hace tres décadas era darle al mundo un ejemplo de cómo el talento colombiano es de primer nivel. En mi caso tuve que ver cómo los altos cargos de las compañías donde había trabajado eran ocupados por personas de otros países generando en el ambiente que los colombianos éramos buenos, pero en ciertos niveles de responsabilidad era mejor contar con extranjeros, algo que me dejó un sinsabor. Para mí es un orgullo tener en Quala un equipo enteramente colombiano que compite con otras multinacionales del mundo entero.


IA: ¿Y en la internacionalización cuál es el objetivo

MDR: Crecer y tener un mercado expandido. Los éxitos que uno pueda tener en Colombia no necesariamente tienen que ser llevados a cabo de forma idéntica a los otros países, pero lo que se construye en Colombia puede tener la forma de aprovecharse de forma más amplia. Desde que iniciamos Quala teníamos ese sueño de salir con éxito a otros mercados y hoy es otro logro que hemos alcanzado.

IA: Una de las identidades de Quala es su himno, con versiones en cada país donde están presentes ¿Cuál es su intención y sus diferencias

MDR: Es nuestra identidad. Lo sentimos como un ritual, una tradición, como un símbolo que une porque nos ayuda a identificar y a celebrar triunfos. Con este canto iniciamos reuniones o en momentos solemnes lo tenemos presente para comenzar una actividad, porque las palabras del himno reflejan el tipo de compañía que somos, nuestra cultura y es un elemento que claramente ayuda a tener los corazones de “todos metidos en el juego”. En cuanto a los demás países, el hecho de estar en cinco mercados diferentes, nos lleva a tener una fortaleza de orgullo en cada uno de ellos y en ese sentido el único cambio está en la parte de “orgullosamente ecuatorianos” cuando estamos en Ecuador o mexicanos cuando estamos en México y así sucesivamente. Pero en esencia el himno es igual para todos los países.

IA: ¿Cómo se siente al ser el líder de la mejor compañía para trabajar en Colombia, como los reconoce Great Place to Work

MDR: Me llena de emoción y de orgullo porque permite entender que hacemos las cosas bien. Generalmente muchos tratan de identificar cuál es la fórmula para lograr un éxito tan importante y es un sin número de temas pero fundamentalmente es la absoluta convicción que en el capital humano está el éxito de la compañía y en Quala todos los colaboradores saben que contribuyen a la creación de una multinacional colombiana importante.

IA: ¿Cuál es el país que más le ha representado esfuerzos

MDR: Cada país trae sus retos pero indudablemente los países donde percibimos los desafíos más grandes son México y Brasil. En el caso de México por sus tradiciones e identidad tan arraigados y por sus niveles de competencia altísimos. Con Brasil porque es un mercado tan grande y nuestros competidores cuidan por un lado su participación y por el otro tienen gente bien preparada. Hoy en día nos quedan muchos retos por cumplir. Es un tema que de ninguna manera termina, estamos en la lucha, en la construcción, en la internacionalización.

IA: En los 30 años la compañía se tiene que enfrentar a una realidad como las dificultades con Venezuela y Ecuador. ¿En el caso de Venezuela cómo han manejado esa situación

MDR: Ha sido difícil. Mirándolo hoy en día la decisión de ir a Venezuela y Ecuador eran obvias por el tratado de la Comunidad Andina de Naciones. A pesar de los giros que en los últimos años han tomado ambas economías creemos que en los dos países siempre habrá oportunidades y que las posiciones importantes que hemos construido allí las debemos conservar. En el caso venezolano, las dificultades en el pago de la deuda nos han afectado y limitado la operación. Estamos a la expectativa que con los nuevos propósitos que existen entre Colombia y Venezuela, se superen las dificultades del pasado.


IA: ¿Cree usted que el Estado colombiano está dando las garantías para lograr llegar a feliz término

MDR: El Estado hace su mejor esfuerzo, no hay ninguna duda. Todos, esperamos que se tenga una respuesta conjunta y favorable con el tiempo.

IA: En el caso de Ecuador usted pensaba que podía representar dificultades en el largo plazo, sin embargo el panorama hoy parece ser diferente ¿Cómo percibe hoy a nuestro vecino del sur

MDR: Los niveles de dificultad que se presentan en Venezuela son diferentes al caso de Ecuador. En un momento hubo, en lo comercial, algunas dificultades debido a la balanza de pagos ecuatoriana pero en general la relación se ha manejado independiente de la situación política, de tal manera que ha sido más fluida y hoy en día tenemos bastante optimismo y estamos de lleno en el desarrollo de ese mercado.

IA: En Brasil se vienen consolidando ¿Qué viene en ese país

MDR: Quisiéramos ser muy fuertes en Brasil, estamos iniciando la operación allí, tenemos muchas ilusiones y la perspectiva es gigante. Es un país enorme, pero igual al tamaño es un país con un desarrollo muy importante y un alto nivel de competencia. Tener éxito allí es complejo y nada se puede dar por hecho. Por ejemplo el idioma siempre nos pareció una barrera y una vez que nos quitamos esa idea de la cabeza nuestra gente comenzó a estudiar portugués. Y es que Brasil está bien proyectado, es seguramente por un trabajo de gobiernos pasados que construyeron un escenario propicio para la iniciativa privada. Si uno quiere establecerse en alguna región del Brasil los estímulos tributarios son gigantescos, porque saben que si al industrial le va bien va a generar una mejor calidad de vida en el entorno, por lo tanto cada región compite por atraer la máxima industria posible. El desarrollo de la industria, es una tarea conjunta del Gobierno y el sector privado.

IA: ¿Cómo percibe hoy su competencia después de tres décadas

MDR: En términos generales son modelos estables, poderosos y el reto nuestro es encontrarle el lado y no es para nada evidente ni fácil. En la medida en que Quala crece nos vemos abocados al mismo reto que una multinacional de cómo lograr funcionar en cada uno de los seis mercados y no ir a perder la condición de local. Las multinacionales con el pasar de estos años se fortalecen, tienen conocimientos de los mercados donde operan, en I+D cuentan con un escenario amplio porque tienen los recursos para financiar investigación de forma importante, por esto han avanzado y constituyen un rival de gran envergadura.

IA: ¿En una frase cuál ha sido el mayor acierto Quala y cuál la piedra en el zapato

MDR: Sin duda el mayor acierto es la creación del equipo que hemos construido de cara al pasado y al futuro. Al hablar de desaciertos en general parecería un poco prepotente y lejos de querer serlo no hemos tenido, lo que si hemos tenido son retos complejos y dentro de ellos está avanzar en Venezuela.

IA: ¿Qué le quita el sueño

MDR: Permanecer en el tiempo, suena difícil de creer pero es una realidad. El reto es poder permanecer, crecer, desarrollarse, ser exitoso. Cada día trae sus retos y hay que encararlos como lo hicimos desde el primer día que arrancamos y aunque hayan pasado los años el objetivo es el mismo.

IA: ¿Cómo se imagina Quala cuando usted ya no esté

MDR: Muchas personas que no nos conocen piensan que Quala gira alrededor de una sola persona y claramente no es así. La tendencia de una compañía en sus inicios es que una persona es la que tiene las responsabilidades de desarrollar la organización, de crecer. Pero en la medida en que avanza en el crecimiento organizacional del equipo y forma personas que pueden ir asumiendo nuevas responsabilidades se evoluciona. En este sentido tal vez uno de los logros más importantes de Quala, es tener un equipo directivo de primer nivel, independiente de sus fundadores, un equipo capacitado que es el que produce los resultados.

IA: Pero una empresa necesita una cabeza, en este caso usted es el presidente

MDR: Depende, hay empresas de empresas, en el caso nuestro hoy en día el nivel de dependencia de la compañía en mí es bastante limitado y el impacto de las nuevas cabezas de la organización es alto. IA: ¿Entonces usted ya está preparado para que lo sucedanMDR: Así es.

IA: ¿En términos generales cómo resume el desempeño de la compañía en lo transcurrido de estos 30 años

MDR: Con muy pocas excepciones ha sido un proceso de crecimiento permanente. En el caso de 2010 hemos tenido un año bastante positivo, y para el futuro tenemos grandes retos como Brasil y México donde estamos en la posición de crecer y desarrollar la empresa en estos países.

IA: ¿Cómo construyen la compañía de los 60 años

MDR: En estos primeros 30 años hemos cimentado la base de una multinacional, en los próximos 30 años mucha de esa visión gira en torno a construir una compañía más grande. El otro objetivo está ligado al hecho de tener un equipo humano innovador, creativo y altamente competitivo. Vemos una empresa consolidada si seguimos por ese camino.